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Exclusif : rencontre avec le professeur de Harvard qui est devenu milliardaire grâce au coronavirus

Timothy Springer, professeur de biologie et entrepreneur en série à Harvard, a vu des promesses dans une entreprise de biotechnologie naissante il y a une décennie et a fait un investissement précoce. Maintenant, principalement à la suite de ce pari – sur une entreprise de Cambridge, Massachusetts appelée Moderna -, il est milliardaire.

Les actions de Moderna, qui a un vaccin Covid-19 actuellement en essais cliniques humains, ont augmenté de plus de 12% cette semaine, contrecarrant la baisse globale du marché boursier. Cette poussée a fait de Springer un milliardaire:  Forbes  estime qu’il vaut maintenant 1 milliard de dollars sur la base de sa participation de 3,5% dans Moderna et détient des participations dans trois petites sociétés de biotechnologie.

«Ma philosophie consiste à investir dans ce que vous savez, et je suis un scientifique dans l’âme. J’adore découvrir des choses », a déclaré Springer, 72 ans. «De nombreux scientifiques créent des entreprises, mais peu réussissent. Je suis un investisseur actif et aussi un scientifique très rigoureux, et c’est pourquoi j’ai une moyenne au bâton très élevée. »

Mardi, Moderna a annoncé que la Food and Drug Administration des États-Unis avait  accéléré  son candidat vaccin Covid-19, donnant un coup de pouce aux efforts de la société pour développer  le premier vaccin contre la maladie. Moderna a été la première entreprise à entreprendre des essais sur l’homme de son vaccin, le 16 mars à Seattle, et les actions de l’entreprise ont presque triplé depuis que l’OMS a déclaré Covid-19 une pandémie le 11 mars. La croissance vertigineuse avait déjà  conduit à une autre Milliardaire Moderna – PDG  Stéphane Bancel , vaut maintenant environ 2,1 milliards de dollars.

Outre le travail au noir en tant qu’investisseur milliardaire dans les biotechnologies, Springer est professeur de chimie biologique et de pharmacologie moléculaire à la Harvard Medical School, où il a commencé à enseigner en 1977 et encadre actuellement des étudiants postdoctoraux dans son laboratoire. Dans ses  recherches en tant qu’immunologue à Harvard, Springer a découvert des molécules associées à la fonction lymphocytaire, ce qui a conduit au développement de plusieurs médicaments à base d’anticorps approuvés par la FDA. Sa première incursion dans l’entrepreneuriat a eu lieu en 1993 lorsqu’il a fondé la société de biotechnologie LeukoSite, qu’il a rendue publique en 1998 et vendue  à Millennium Pharmaceuticals un an plus tard dans le cadre d’un accord d’une valeur de 635 millions de dollars; Springer a obtenu environ 100 millions de dollars en actions Millennium.

Springer était un investisseur fondateur de Moderna en 2010, lorsqu’il a investi environ 5 millions de dollars dans l’entreprise. Aujourd’hui, une décennie plus tard, cet investissement initial vaut près de 870 millions de dollars. Mais bien avant que Covid-19 ne soit apparu sur la scène, Springer réfléchissait déjà à la façon dont la technologie révolutionnaire d’ARNm de la société pourrait aider au développement de vaccins.

«Nous avons eu très tôt l’idée qu’il pourrait être utilisé pour la préparation à une pandémie», explique Springer. «C’est pourquoi nous avons investi dans des essais sur l’homme avec différents types de grippe, des types qui ne sont pas normalement observés dans les épidémies mais qui pourraient émerger et déclencher une nouvelle pandémie. Nous étions conscients de ce type de scénario depuis le début. »

Alors que Moderna est peut-être le pari le plus en vue de Springer, il est également un investisseur de premier plan dans trois petites entreprises biotechnologiques cotées en bourse: Selecta Biosciences, Scholar Rock et Morphic Therapeutic. Dans le cas de Scholar Rock et Morphic, Springer est également cofondateur, aidant à bâtir les entreprises à partir de ses recherches scientifiques à Harvard.

Imperturbable devant sa nouvelle richesse, Springer conduit toujours son vélo pour travailler tous les jours à Cambridge, Massachusetts, où il mène des recherches dans son laboratoire. Son seul luxe, dit Springer, est sa maison. “J’aime jardiner et collectionner des pierres … Je n’ai pas besoin d’argent. J’ai un style de vie académique.”

Il utilise également sa fortune pour redonner à la communauté scientifique: en 2017, il a fait un don de 10 millions de dollars pour  créer l’Institute for Protein Innovation, un organisme à but non lucratif indépendant dédié à la recherche en science des protéines et à aider les entrepreneurs biotechnologiques à concrétiser leurs idées.

«J’aime l’investissement actif, mais j’aime aussi beaucoup la philanthropie active», déclare Springer. «Ma motivation derrière [l’Institut] n’est pas seulement d’aider à développer de nouveaux anticorps fiables que les scientifiques du monde entier peuvent utiliser pour la découverte biologique, mais aussi, il a une nouvelle technologie qui permettra juste de faire beaucoup plus de découvertes. C’est le type de science qui est difficile à faire autrement dans le milieu universitaire. »

Le professeur de Harvard n’est pas le seul membre du club à trois virgules dont la richesse a été augmentée par la bataille contre Covid-19. La fortune de certains milliardaires du secteur de la santé a augmenté de plusieurs milliards de dollars depuis que l’OMS a déclaré une pandémie mondiale le 11 mars. Le rassemblement en biotechnologie pourrait continuer à s’accélérer alors que le public attend avec impatience de nouveaux développements dans la lutte contre Covid-19.

Pour sa part, Springer est optimiste que le secteur des biotechnologies continuera sa croissance rapide même une fois la pandémie disparue. «Avant, nous étions diffamés parce que nous facturions trop cher pour les médicaments … mais maintenant, tout le monde est tout à fait conscient que la biotechnologie vient à la rescousse», explique Springer. «La biotechnologie est très prometteuse pour de nouveaux médicaments, et la foi dans la biotechnologie est justifiée.»